Los científicos crean audífonos que pueden ser controlados mentalmente

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Un grupo de científicos ha presentado un trabajo para la decodificación auditiva con atención selectiva independiente del hablante, aún sin acceso a fuentes limpias de voz, para la creación de un audífono que permitiría al usuario enfocarse en voces particulares, y dicen que podría transformar la capacidad de las personas con discapacidad auditiva para hacer frente a entornos ruidosos. El dispositivo imita la capacidad natural del cerebro para seleccionar y amplificar una voz en una conversación en segundo plano. Hasta ahora, incluso los audífonos más avanzados funcionan al aumentar todas las voces a la vez, lo que se puede experimentar como una cacofonía de sonido para el usuario, especialmente en entornos abarrotados. Nima Mesgarani, quien dirigió el último avance en la Universidad de Columbia en Nueva York, dijo: “El área del cerebro que procesa el sonido es extraordinariamente sensible y poderosa. Puede amplificar una voz sobre otras, aparentemente sin esfuerzo, mientras que los audífonos de hoy todavía palidecen en comparación “. Esto puede dificultar severamente la capacidad del usuario para participar en conversaciones, lo que hace que las ocasiones sociales muy concurridas sean particularmente desafiantes.

Los científicos han estado trabajando durante años para resolver este problema, conocido como el cocktail party effect. El audífono controlado por el cerebro parece haber resuelto el problema usando una combinación de inteligencia artificial y sensores diseñados para monitorear la actividad cerebral del oyente. El audífono primero usa un algoritmo para separar automáticamente las voces de varias personas. Luego compara estas pistas de audio con la actividad cerebral del oyente. El trabajo anterior del laboratorio de Mesgarani descubrió que es posible identificar a qué persona le está prestando atención el usuario, ya que su actividad cerebral coincide en mayor grado con las ondas de sonido de esa voz. El dispositivo compara la voz de cada persona con las ondas cerebrales de la persona que usa el audífono. La persona cuyo patrón de voz coincide más con las ondas cerebrales del oyente se amplifica sobre los demás, lo que les permite sintonizar sin esfuerzo con esa persona.

Para probar el dispositivo, el laboratorio reclutó pacientes con epilepsia que ya tenían electrodos implantados en su cerebro para controlar la actividad de las convulsiones. Los pacientes escucharon audios de diferentes voces simultáneamente mientras sus ondas cerebrales fueron monitoreadas a través de los electrodos implantados en su cerebro. Un algoritmo siguió la atención de los pacientes mientras escuchaban a diferentes oradores que no habían escuchado previamente. Cuando un paciente se enfoca en una voz, el sistema la amplifica automáticamente, con un breve retraso. Y cuando su atención se desplaza a una voz diferente, los niveles de volumen se modifican para reflejar ese cambio.

La versión actual del audífono, que involucra implantes directos en el cerebro, no sería adecuada para el uso comercial. Pero el equipo cree que será posible crear una versión no invasiva del dispositivo dentro de los próximos cinco años, que monitorearía la actividad cerebral usando electrodos colocados dentro del oído o debajo de la piel del cuero cabelludo. El siguiente paso será probar la tecnología en personas con discapacidad auditiva. Una pregunta es si será tan fácil combinar la actividad cerebral en personas que están parcialmente sordas con las ondas sonoras del habla. Según Jesal Vishnuram, gerente de tecnología de la organización benéfica Action on Hearing Loss, una de las razones por las que las personas consideran que los audífonos convencionales imprácticos en entornos ruidosos es que su cerebro no está acostumbrado a filtrar sonidos, así que esto podría hacerlo menos eficaz.

 

Scientists create mind-controlled hearing aid.

 

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